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D’où vient le nom de Tombouctou ?

Par - Dominique Mataillet
Mis à jour le 16 octobre 2006 à 16:59

Question posée par Gaston Pierrot, Colombes, France

Si l’on en croit Abderrahamne es-Saâdi, qui livra au XVIIe siècle une histoire du Soudan occidental intitulée Tarikh es-Sudan, la ville fut fondée au XIIe siècle par les Touaregs autour d’un puits gardé par une vieille esclave du nom de Bouctou (qui signifierait originaire d’Essouk, une cité du nord du Mali). D’où, en berbère, Tin (ou Tim) Bouctou (« le lieu de Bouctou »).
Pour d’autres, ce toponyme serait certes formé à partir du berbère tim, mais la deuxième partie du mot viendrait de l’arabe nekba (« dune »). L’explorateur allemand Heinrich Barth (1821-1865), lui, donne à la ville une étymologie songhaïe. Tombouctou, dans cette langue, désignerait une dépression entre les dunes.