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D’où vient le nom d’Abidjan ?

Question posée par Marc Leprêtre, Lyon, France

On sait qu’Abidjan s’est développé, non pas sur le rivage de l’Atlantique, mais au bord d’une étendue d’eau de mer séparée de l’océan par un cordon littoral, la célèbre lagune Ébrié. Celle-ci doit son nom aux habitants du lieu, une population se rattachant au groupe akan. Dans leur langue, abi signifie « feuille » et njan « que je coupe ». L’historienne (et femme politique) Henriette Diabaté a donné cette explication : les Ébriés en fuite auraient coupé des feuilles sur lesquelles ils se seraient assis. Abidjan voudrait donc dire « ceux qui se sont assis sur des feuilles qu’ils ont coupées ».
Selon une autre version, un Européen, rencontrant un vieil homme chargé d’un fagot de branches, lui aurait demandé le nom de l’endroit. À quoi le vieil homme, qui n’avait pas compris le sens de la question, aurait répondu : Ntchan mbidjan (« Je viens de couper des branches »). D’où, enregistré de travers par le Blanc, le nom de la future capitale de la Côte d’Ivoire (statut qu’elle a par la suite perdu au profit de Yamoussoukro).

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