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Quelle est l’origine du mot jazz ?

Question posée par Thérèse Khoury, Paris, France

S’il est un mot dont l’étymologie reste des plus obscures, c’est bien celui de « jazz ». De nombreuses hypothèses ont été avancées sur son origine controversée et incertaine. Le terme serait d’origine africaine, et viendrait soit de jasi qui signifie « vivre à toute allure », soit de jaiza (« son lointain des percussions »).
Il pourrait aussi provenir du nom d’un esclave, Jas, qui vivait vers 1820 dans une plantation du sud des États-Unis ; ou bien de Jasbo, surnom que l’on donnait à des musiciens de La Nouvelle-Orléans, le berceau de ce courant musical. Ou encore, il serait dérivé d’un mot créole formé sur le verbe français « jaser » dont jazz découlerait indirectement (il s’établirait en effet comme une conversation spontanée entre les instruments de musique).
Par ailleurs, on évoque aussi souvent un sens dialectal (région de La Nouvelle-Orléans) obscène au verbe anglais to jazz : copuler. Certains lexicologues renvoient à un argot en usage vers 1880 dans cette même région qui signifierait « exciter » – avec une connotation rythmique et érotique. Et l’on pense aussitôt à André Gide qui, dans ses Feuilles de route (1896), écrit à propos de la musique nègre : « de véritables morceaux de rythme bizarrement haché de syncopes, qui affole et provoque les bondissements de la chair ». D’autres le font remonter à l’expression « Jazz-Belles », déformation de Jezabel, utilisé par les francophones de La Nouvelle-Orléans pour désigner les prostituées. Enfin, une dernière hypothèse, avancée par le pianiste américain Garvin Bushell dans son ouvrage Jazz from the Beginning : jazz viendrait de jass, l’apocope de jasmin et se rapporterait à cette fleur que l’industrie cosmétique française – à l’époque bien implantée à La Nouvelle-Orléans – utilisait pour ses parfums.
En définitive, le seul point qui fait l’unanimité, c’est que le mot a été popularisé à partir de 1917 grâce au quintette de musiciens Original Dixieland Jazz Band.

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