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D’où vient le nom de Sénégal ?

Par - Dominique Mataillet
Mis à jour le 13 juillet 2005 à 01:00

Le nom Sénégal serait apparu dans la langue française au XVIe siècle. Il viendrait de Canaga, terme employé à l’époque par les Portugais, qui, comme on le sait, furent les premiers Européens à explorer les côtes africaines. Encore que la vraie paternité de cette appellation reviendrait à un voyageur génois, Lanzarolle. Atteignant l’embouchure du fleuve Sénégal au XVe siècle, il lui auraitdonné le nom d’une tribu maure installée sur la rive droite (en Mauritanie actuelle), les Zanagas.
Les Français non seulement adoptèrent cette appellation, mais ils allaient la donner à l’ensemble du pays qu’ils allaient conquérir, connu, jusque-là, sous le nom du plus grand des dix royaumes qui le composaient : le Djoloff.
Mais il existe une autre explication étymologique, fournie par David Boilat, dans son livre Esquisses énégalaises, publié en 1853 et réédité par Karthala en 1984. Selon ce prêtre métis, un certain Denis Fernandez, parvenu au bord du fleuve en 1446, serait tombé sur un groupe de pêcheurs et aurait demandé à l’un d’eux le nom du cours d’eau en le désignant du doigt. Croyant que l’étranger s’intéressait aux embarcations, le pêcheur aurait répondu en wolof sunu gaal, qui signifie « nos pirogues ».
Le voyageur aurait compris Sénégal, et ce terme serait resté.